ボヘミアの海岸線

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『錬金術の秘密』ローレンス・M・プリンチーペ|現代科学の目で見る錬金術

ほとんどの読者は、頻繁になされる以下の主張を知っているだろうーー錬金術は根本的に科学とは異なり、心霊的な営みで行為者の自己変容をもたらす。錬金術は妖術に似ている、あるいは詐欺でしかない、云々。

ーーローレンス・M・プリンチーペ『錬金術の秘密』

 

 現代の科学史家にとって、錬金術はとても人気のあるテーマらしい。これまでの研究が錬金術の科学を過小評価してきたため、手つかずの文献や研究分野が残っているからだという。

錬金術の怪しげなイメージは17世紀につくられたもので、錬金術師たちが組み上げてきた実験や科学を矮小化させていると、著者は指摘する。たしかに私が錬金術師と出会うのは漫画やゲーム、文学の中で、だいたい魔法使いか世捨て人かマッドサイエンティストとして描かれている。

著者は科学史家として、この錬金術師像にノーをとなえるため、膨大な文献精読や再現実験をとおして、「錬金術の科学」を再評価しようする。

 

本書は、錬金術の歴史を追いながら、科学的なツッコミをいれていく「科学歴史書」だ。

錬金術は「ふたつの伝統の交錯から生まれる」という。職人たちの「実践知識」、そして物質の本性や変化についての「思索」だ。

初期の錬金術は、高価な貴金属を真似る実践的な知識、職人ビジネスだった。そこに、ギリシア哲学からくる「物質とはなにか」といった哲学思索が交錯して、アラビア錬金術師のジャービルによって「真理の分散」「秘伝伝授」といった神秘的性格を帯びた「秘密主義」となる。

 「ジャービルよ、望むように知識を開示するのだ。しかし誰にでもではなく、心にそれに値する人々だけに」。「真理の分散」は著者の複数性を隠し、後続する著者たちに初期のテクストが「不完全」だと調査させ、テクストの追加を許すのだという。そうすることで、多様な層を結びつけてテクスト同士にある矛盾さえも消すことができる。

ジャービル時代の秘密主義は、決定的な転換地点となり、錬金術のテキストに「余白」をうんだ。あえて不完全に書き、分散させることで、他者が継ぎ足したり、解釈したりする余地を残していたからだ。

結果として、偉大なる錬金術師のふりをして書いた偽書、架空の錬金術師がうまれた。

ここらへんのテキストの混沌たる広がりは、とてもおもしろい。参加者たちが「わざとわかりにくく、不完全な書物をつくる」ルールのもとに、大量のテキストをうみだすなんて、本読みにとってはときめきしかない(文献を精査する人はとてつもなく苦労するだろうけれど)。

 

中には、実験結果のメモと魔術モード両方を残した親切な錬金術師がいたようで、なるほどこうやってわざわざ神秘っぽくしていたのかと驚いた。

実験メモバージョン

アンチモンを9オンス、鉄を4オンスとる。これが真の比率だ。…強烈な火で混合物を誘拐して角状の容器にそそぐと、そこにレグルスと上部に光り輝く鉱滓が見いだせる。それらが冷えたら分離する…つまり純銀をえるはずだ…つぎにこのレグルスを1部、純銀を2部とるのだ。

錬金術文書バージョン

腹に魔術的な鉄をもつ火のドラゴンを4部、われわれの磁石を9部とり、灼熱のウルカヌスでそれらを混ぜあわせる…外角を捨てて中身をとりだし、火と太陽で三度ほど純化する。もし土星がその姿を火星の鏡に見いだせるなら、これは簡単に達成されるだろう。そこからカメレオンまたはカオスが生成するが、そこにすべての秘密が隠されている。これは両性具有の子供であり、狂犬によるかみ傷を負っている。…ディアナの森に狂犬病を緩和する2匹のハトがいる。

もし錬金術が実験をそのまま記述する文化だったら、もっと知識の伝播と蓄積は早かっただろう。一方で、これほどまでに「世界の神秘」を知ろうとする人々を惹きつけることもなかっただろうと思う。

 

著者は秘密主義となった錬金術の暗号を、現代科学に置き換えて解読していき、まったく意味不明な呪文に見える錬金術が再現可能な「科学実験」レシピだったことを明らかにしていく。

さらには、実際に再現実験をして、錬金術の科学を検証してみせる。尿が材料でも「簡単に手に入るからいいよね!」とがんがん再現していく姿勢が強い。特定の土地でのみ採れる不純物入り器具を取り寄せて再現してみせるなど、なみなみならぬ執念を感じる。

 

本書を読んでいると、錬金術が科学の土台であったことがよくわかる。だからこそ著者は、錬金術(アルケミー)と化学(ケミストリー)とわけず、錬金術と化学を分離しない「キミア」「キミスト」という言葉を使うのだろう。

錬金術レシピをつかって再現実験する著者の執念、錬金術への敬意を見るにつけ、時代が時代なら、きっと著者は優れた錬金術師だっただろう。いや、これほど錬金術の核心に近づいているのだから、もう著者は21世紀の錬金術師なのだと思う。

 

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